一位当历史教师的朋友去五台山旅游,听导游说:“佛教四大天王各司其职。南方增长天王,执剑主风;东方持国天王,抱琵琶,主调;北方多闻天王持伞,主雨;西方广目天王,握蛇,主顺。”他对东、北、南三位天王手执之物与所司职责能理解,唯独对西方广目天王握蛇主顺,百思不得其解。于是,他来问我。
  四大天王神话起源于古印度,后来被佛教采纳,传说须弥山之半腰有四大天王,各护一方:南方增长天王服青衣执宝剑,东方持国天王服白衣抱琵琶,北方多闻天王服绿衣持宝叉,西方广目天王服红色握羂索。佛教进入中国以后,逐渐与中国文化互相渗透,互相融合。中国古代传说:“武王伐纣,五方神来受事,各以其职命焉。既而克殷,风调雨顺”(《唐书·礼仪志》)。这样,四大天王手执的物体有所变化,所司的职责专一了。
  至于“西方广目天王握蛇主顺”的说法,是有根据的。清代翟灏编撰的《风俗编》上说:四大天王“执蛇者主顺。”不过,这是一种大众化的说法。如果探究握蛇与主顺的关系,就不能至此为止。明代杨升庵的《艺林伐山》上说:西方广目天王“所执非蛇,乃蜃也。”非蛇乃蜃,这是怎么一回事?《礼记·月令》说:“九月,雀入大水为蛤。十月,雉入大水为蜃。”明代李时珍《本草纲目》鳞部第四十三卷:“蛟之尾有蜃,其状似蛇而大,有角如龙状,红鬣,腰以下鳞尽逆,食燕子,能吁气成楼台城廓之状,将雨即见,名蜃楼,亦曰海市。”下面,李时珍还引陆佃云:“蛇交龟则生龟,交雉则生蜃”。类书云:“蛇与雉交而生子曰蟂,似蛇四足,能害人。陆禋云蟂即蛟也,或曰蜃也。”总之,蜃是中国古代传说中的一种动物。蜃,读音为shèn(肾),与“顺”发音相近。因此,说西方广目天王握蜃主顺,是有道理的。
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