造纸术是我国的四大发明之一。纸的发明,对人类文化的发展和传播起了很大作用,是中华民族对世界科学文化的一项重大贡献。
  纸,作为书写材料,并不是从来就有的。相传中国上古曾有过结绳记事的时代。那时,连文字也不曾有,更谈不上书写文字的纸张了。
  商、周时代文字已经成熟,可还不曾有纸,我们的祖先就想出了各种记录文字的办法。他们起初是把文字镌刻在乌龟的腹甲和牛、羊等动物的胛骨上。刻在这些甲骨上的文字,叫做“甲骨文”1898年,河南安阳小屯村农民耕地时,无意掘得许多刻有文字的“甲骨”,被收购药材的人买了去。第二年,古文字学家王懿荣在一个偶然的机会,从这些甲骨上发现了文字。安阳小屯一带原是殷商的废墟,所以学者们认定它是商代的文字。这些甲骨片距今大约已有三千五百多年的历史,内容大多是商代奴隶主阶级占卜的纪录,所以又叫“卜辞”。然而,甲骨得来是很费事的,刻字也不方便,所以使用甲骨的时间不是很长。而且在商代,除了甲骨外,人们还把文字刻在石头上和青铜器上。
  春秋战国以后,我们的祖先又开始使用新的记载文字的材料──简牍和缣帛。简牍是几种东西的总称。把竹子、木头劈成狭长的小片,再将表面刮削平滑,这种用作写字的狭长的竹片或木条叫做竹简或木简,较宽的竹片或木板叫做竹牍或木牍。简的长度不一样,有的三尺长,有的只有五寸。经书和法律,一般写在二尺四寸长的简上。写信的简长一尺,所以古人又把信称为“尺牍”。每根简上写的字也不一样多,有的写三四十个字,有的只写几个字。较长的文章或书所用的竹简较多,须按顺序编号、排齐,然后用绳子、丝线或牛皮条编串起来,叫做“策”或者“册”。当时,除使用简牍外,丝帛也开始用来作为书写的材料。缣帛是用蚕丝织成的,往往一部书就写在一卷缣帛上,所以后来有以卷计书的说法。
  简牍和缣帛作为书写的材料,与甲骨、青铜比较有明显的优点。简牍的制作材料竹子和木头来源广泛,加工也方便,可以用笔墨书写,写错了还可以用刀削去重写。缣帛柔软、光滑、轻薄,易于运笔、舒卷。1972年4月和1974年初,我国考古工作者先后从长沙马王堆一号和三号两座西汉墓葬中,发掘出竹简900多根,上面的文字是墨书隶体,还有一幅书写12万多字的帛书和五幅精美的彩绘帛画。这说明,直到西汉,简牍和缣帛还是广泛使用的书写材料。尽管简牍和缣帛有其优点。但是它们也有不足的地方。简牍较重,不便于翻阅和携带。有的存放时间长了,还往往会开裂。将简串起来的皮绳一断,竹片散乱,也不容易恢复原样。史书上说,秦始皇当年每天批阅的竹简公文,重达一百多斤。西汉的时候,齐人东方朔上书汉武帝,用了三千根木简,由两个身强力壮的人将它们抬进宫去。汉武帝看完它,足足花了二个月。战国时,思想家惠施外出游学,随身携带的书就足足装了五车,故有“学富五车”的典故。这样多的简册,运输、存放都很麻烦,人们常形容说:“汗马牛”、“充栋宇”。因而形成了“汗牛充栋”的成语。缣帛也同样有许多不便之处。它虽然比简牍轻,但价钱太贵,普通读书人用不起。正因为简牍和缣帛还都不是理想的书写材料,所以劳动人民在长期的生产实践中,不断探索,不断创新,找到一种能为大多数人利用的书写材料──纸便慢慢地发明出来了。
  我国最早的纸是用什么原料做成的呢?东汉的许慎在他编写的我国第一部条理清楚、体系分明的字典《说文解字》里谈到“纸”的字源时说:“纸”从系旁。这说明,早期的纸与丝有关。我们的祖先很早就植桑养蚕,缫丝织绢了。商代以前就种桑养蚕,到西汉前期,丝织在社会经济中已占有重要的地位。当时,一般用较好的蚕茧抽丝织绸,用剩下的较差的茧子做丝绵。做丝绵时,先把茧子煮烂、洗净,然后放到浸没在水中的蔑席上捶打,直到茧衣被捶得稀烂,接着把连成一片的丝绵取出,这就是漂絮。漂絮之后,蔑席上还必然会有一层互相交织的乱丝贴着,漂絮的次数多了,当把蔑席凉干后,它上面就附着一层由残絮形成的薄薄的丝片。人们把它剥下来,发现它同缣帛相近,可用作书写,古人称之为“赫蹄”。“赫蹄”与缣帛不一样,虽然也是由蚕丝构成的,但它不是像缣帛那样由经纬线制成,而由丝絮粘连在一起而成。“赫蹄”在西汉时期的皇宫中已经使用。据古籍记载,公元前12年,汉武帝后宫一个姓曹的女子生了一个儿子,引起了皇后妹妹赵昭仪的嫉妒,将她投入监狱,并派人用“赫蹄”包裹着毒药,上面写着字,迫她自杀。应劭《风俗通》中说:“赫蹄,薄小纸也。”由于赫蹄是做丝绵时的副产品,所以来源有限,价钱也高,不可能大量生产和使用,不能满足人们的需要。然而赫蹄的制作方法给了人们很大启发,是我国古代造纸术的重要开端。经过不断的摸索、试验,终于成功地发明了植物纤维纸。
  植物纤维纸是在什么时候发明的呢?古籍上没有记载,但是在1933年,我国考古工作者在新疆罗布淖尔的汉代烽燧遗址中,发现了一片西汉宣帝时期的麻纸。1957年在陕西西安灞桥一座西汉墓葬里,发现了一叠麻纸,经揭剥分成80多片。因出土于灞桥,故称“灞桥纸”。其年代为公元前2世纪。这是目前发现最早的植物纤维纸。当然那时的制作是很粗糙和原始的。那么如何把植物纤维纸从粗糙和原始变得更为精细呢?东汉时的蔡伦精心总结了民间造纸的经验,改进了造纸的工艺,又选用价格便宜的树皮、麻头、破布、废鱼网等作为造纸原料,这些东西不仅容易得到,而且比之原始植物来也便于加工。加工方法是:先把这些东西搅拌石灰,沤过,再放在石臼中舂,把纤维舂散,然后加水煮烂,掺和胶一类有粘性的物质,使纤维互相溶合成浆状,再用细帘在浆中均匀地捞出这些细碎的纤维,让它干燥。这样就制成了质地轻薄、价廉耐用的纸。公元105年蔡伦把造纸的方法上奏给汉和帝,得到汉和帝赞赏,并把他的造纸方法推广。公元116年蔡伦被封为龙亭侯,人们就把他发明的纸称为“蔡侯纸”。蔡伦在我国造纸发展史上做出了不可磨灭的贡献。
  蔡伦改良了造纸术以后,东汉末年又出现了一位造纸能手,名叫左伯。他造出的纸匀结细密,洁白光辉,色泽鲜明。
  随着纸的广泛应用,造纸原料的范围也扩大了。东晋用稻秆、麦秆造纸,叫“土纸”;又用藤皮造纸,叫“藤纸”或“藤角纸”;北方生长植树,用植树皮造纸,叫“格皮纸”;南方产竹,从宋代开始用竹造纸,叫“竹纸”等等。由于造纸原料范围的扩大,造纸工业自然也就迅速地发展。在魏晋时,已经有人用黄叶汁将纸染成黄色;南北朝时更有青、赤、绿等各种颜色的纸,十分美观。4世纪起,四川、福建、浙江、安徽、湖南等地先后成为有名的造纸产地。
  1637年,明朝的科学家宋家应星在他的著作《天工开物》中,详细记载了古代造纸技术。其中提到的造竹纸的方法是:先把竹子截剖成片,拌入石灰浸在塘里,然后取出煮上几天,再去掉杂质放到土坑上发酵;再用石碾碾碎加水调成纸浆,放在槽内;用绷着竹帘的木框,从纸浆中荡过去,竹帘上便留下一层纤维,把竹帘铺在压榨器上,掀开竹帘,这层湿纸便落下;一层层堆积起来的湿纸经过压榨烘干,就造出一张张纸来。现代的工业造纸是一个机械化连续过程,但它的生产工艺的基本原理,与古代造纸并没有根本的区别。
  元代以后,我国造纸业处于缓慢发展时期。直到1891年上海兴办“伦章造纸局”,引进外国的机器造纸技术,我国造纸开始由手工制作转入了机器制造的阶段。
  我国发明的造纸术,在魏晋时首先传到朝鲜,公元610年又从朝鲜传到日本。公元751年唐朝与阿拉伯人发生战争,一些唐兵被阿拉伯人俘去,其中有造纸工匠,他们又把造纸技术传给了阿拉伯,于是阿拉伯也设立了造纸工厂。以后叙利亚的大马士革、埃及与摩洛哥,也学到了我国的造纸技术。公元1150年,西班牙有了造纸工场。再后来,德国、英国、荷兰也造起纸来了。16世纪后,造纸技术由欧洲传到北美洲。此后,逐渐传遍了全世界。
  我国古代的造纸术的发明与传播,在我国以至世界文化发展史上的贡献是不可磨灭的!
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